De Huelva a Marte: el Río Tinto y sus cianobacterias sirven a la NASA para preparar la exploración del planeta rojo

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De Huelva a Marte: el Río Tinto y sus cianobacterias sirven a la NASA para preparar la exploración del planeta rojo

El tono rojizo de sus aguas lo transforma en un lugar único. Nacido en la sierra de Padre Caro, el río Tinto recorre unos cien kilómetros de la provincia de Huelva. El origen de su peculiar coloración está en el grande superficie en sulfuros de metales pesados. Unas sales ferruginosas y el sulfato férrico que no únicamente poseen un impacto en el pH del río, tambien constituyen un ecosistema extremo idoneo para estudiar la presencia de unos cuantos microorganismos.

Por sus peculiaridades, la NASA llegó a una colaboración con el Centro castellano de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA) para estudiar la zona de nacimiento del río Tinto. Debido a la probable similitud entre las condiciones ambientales del río y las que podrían darse en el planeta Marte, el río Tinto es un experimento natural en la Tierra de cómo podrían hallarse los microorganismos en el planeta rojo y cómo podríamos estudiarlos en asunto de hallar algún indicio.

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La sierra y su adhesión concentración de sulfuros ha transformado al lugar en polo de atracción para la movimiento minera, desde la etapa de íberos y fenicios. En 2003, la NASA incluyó a la provincia de Huelva en su propósito astrobiológico MARTE. El objetivo es analizar la vida en condiciones extremas, normalmente letales para la gran mayoría de criaturas inconveniente factible para unos cuantos organismos extremófilos.

En 2018, en la zona en la que nace el río Tinto se detectaron cianobacterias vivas a 607 metros de profundidad. El estudio fue publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) y se explicaron las “evidencias moleculares, microscópicas y metagenómicas del predominio de cianobacterias en el subsuelo”.

“Algunas cianobacterias están entre los microorganismos mas resistentes conocidos. Nos ha sorprendido encontrarlas en el subsuelo porque inclusive en este momento constantemente se habían visto asociadas a la presencia, al carencia ocasional, de luz”, explica Fernando Puente Sánchez, del Centro Nacional de Biotecnología del CSIC, a National Geographic.

Cianobacterias Cianobacterias en el subsuelo del río Tinto. Imagen: PNAS (CAB)

Estas cianobacterias aire capaces de hacer la fotosíntesis oxigénica y representan 1 de los microorganismos mas antiguos de nuestro planeta. A raíz del descubrimiento, el NASA Ames Research Center y el CAB han continuado sus investigaciones para preparar la campaña de Marte y experimentar con la recogida de muestras.

Por mitad de un equipo autónomo de taladro instalado a bordo de una plataforma basada en las misiones InSight y Phoenix, en la campaña LMAP-2017 se realizó un taladro de un metro de profundidad en el suelo y se recogieron muestras a 20 cm de profundidad. Estas muestras se analizaban con un detector portátil de biomarcadores y luego en el laboratorio se analizaban lípidos y el ADN.

Cab Nasa Marte Rio Tinto 02

“Los resultados demuestran tambien que se puede obtener y transferir exhibe de suelo semejante al marciano de inclusive un metro de profundidad de apariencia robótica e inteligente, de este modo tan desquitarse biomarcadores moleculares de distinta naturaleza”, explica Laura Sánchez-García, investigadora del CAB.

Las condiciones de las aguas del río Tinto aire demasiado dispares a las habituales. Hay una gran concentración de jarosita, un mineral de azufre y hierro demasiado presente en Marte. “La mineralogía espacial es en este momento semejante 1 de los campos mas importantes de la investigación, porque los minerales aire los mejores testigos de la evolución de un planeta”, explicaba el doctor Jesús Martínez Frías, directivo del Laboratorio de Geología Planetaria del Centro de Astrobiología.

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El agua ácido del río Tinto posee un pH entre 1,3 y 3, con un sulfato entre 0,7 y 14 g/l y una concentración de hierro entre 0,05 y 4,2 g/l. No es descabellado sentir que un río en Marte pueda poseer un ecosistema microbiológico similar. Quizás no en el presente, inconveniente sí en el pasado. El estudio del río Tinto y el labor para extraer muestras de las cianobacterias, suponen un excelente campo de pruebas para la exploración de Marte.

“Entender la microbiología en el subsuelo. Queremos entender qué microorganismos hay ahí, y qué restos han dejado. Y encima todo, deseamos apoyarse la instrumentación que hemos producido para agenciárselas vida en Marte. Si nuestra instrumentación trabaja en estas condiciones en las que la concentración de vida tambien es demasiado baja, creemos que puede trabajar tambien en el planeta rojo“, afirma Víctor Parro, del Centro de astrobiología.

La misión ExoMars de la Agencia Espacial Europea (ESA) procuraba perforar el suelo para agenciárselas vida subterránea. Inicialmente prevista para 2020, la Covid-19 ha obligado a posponerla a octubre de 2022.

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La noticia De Huelva a Marte: el Río Tinto y sus cianobacterias sirven a la NASA para preparar la exploración del planeta rojo fue publicada originalmente en Xataka por Enrique Pérez .

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