El misterio de los murciélagos de Lloviu, el ébola y las pandemias del futuro

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La anochecer del 17 de junio de 2002 mas de quinientos murciélagos aparecieron muertos en la cueva de Lloviu en Asturias. Entonces no lo sabíamos, pero, en los meses que antecedieron a esa tarde, miles de murciélagos habían aparición muertos en cuevas de España, Francia y Portugal.

No era la rabia, ni ninguna enfermedad popular inclusive ese momento. No podía ser una intoxicación por pesticidas o veneno y la causa meteorológica (que perjudica encima íntegramente a las crías del murciélago) tampoco cuadraba con lo que estaba pasando. ¿Qué estaba matando a los murciélagos del sur de Europa?

¿Ébola? ¿Ébola en Asturias?

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Nadie lo sabía. Y por mas que investigaron no había una explicación razonable. Unos años posteriormente y casi por casualidad, en el punto se descubrió que los murciélagos de la fruta podían ser reservorios vivos (“almacenes”) del ébola, Antonio Tenorio (jefe del laboratorio que había tratado de desentrañar el misterio de la cueva de Lloviu) tuvo una idea.

Según los estudios preliminares, podíamos rondar hablando del 1º reservorio salvaje del ébola en Europa

Comparó las muestras de los murciélagos asturianos con el bacilo del ébola y, según los resultados, las coincidencias genéticas llegaron al 75%. Eso hizo saltar todas las alarmas.

Como explica Javier Yanes, según la clasificación actual, “un bacilo es ébola si se parece en mas de un 50% a él”. ¿Eso pretendia expresar que teníamos ébola en libertad en plena Europa septentrional? España no posee instalaciones que permitan trabajar en estas condiciones, de este modo que los investigadores del Instituto de Salud Carlos III y del CSIC se aliaron con la Universidad de Columbia y los laboratorios Roche para delegación responder a esta pregunta.

El bacilo de Lloviu

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Tras un largo proceso de estudio, la cifra definitiva bajó a exiguo carencia del 50%. Es decir, por demasiado poquito era poco diferente del ébola, pero, aun así, era lo mas parecido que habíamos encontrado de nadie modo al terrible bacilo africano. Y lo habíamos encontrado en murciélagos en libertad en el corazón de Asturias. Habíamos descubierto el Virus de Lloviu.

La teoría que se maneja es que, en cierta forma, el lloviu es la némesis del ébola. Éste último nos provoca fiebres hemorrágicas (y, potencialmente, nos causa la muerte) inconveniente no perjudica a los murciélagos. En cambio, creemos que el lloviu actúa al revés: perjudica a los murciélagos, inconveniente a nosotros no nos hará ni cosquillas.

No sabemos a ciencia cierta si el bacilo de Lloviu es inocuo y no lo podremos conocer porque hemos gastado todas las muestras que teníamos

¿Podemos rondar seguros? Lo indiscutible es que no. Pensamos eso porque lo hallamos en lo que parecía una epizootia (es decir, una ‘epidemia’ animal) y porque, pese a que las cuevas están abiertas al público, no se ha entregado ningún asunto documentado de contagio por bacilo de lloviu.

Confirmado su gran parecido con el ébola, a lo largo de un tiempo, se especuló que podía utilizarse para inventar la vacuna que llevamos años buscando. No fue así. Tampoco podemos simpatizar investigando porque, tan explicaba Gustavo Palacios (uno de los investigadores que lideraron el estudio original), “todo el ajuar de exhibe se ha consumido”.

Es decir, las escasas muestras que teníamos del bacilo se gastaron investigando qué era y, mientras no aparezcan más, no podemos rondar seguros de que sirva para generar la vacuna, ni de que el bacilo sea inocuo para nosotros. Por no poder, no podemos ni asegurar a ciencia cierta que sea mortal para los murciélagos (ni que, por tanto, los de la cueva de Lloviu murieran a causa de él).

Los ‘primos’ olvidados del ébola

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El lloviu no es el único filovirus del que sabemos poco. Los filovirus están compuestos por 3 géneros: los ebolavirus (Zaire, Reston, Bundibugyo, Sudán y Tai Forest), los marburgvirus (Marburg y Ravn) y los cuevavirus (Lloviu). Ocho bacilo en total. De los ocho, la agrupación científica únicamente ha prestado atención a tres de ellos: Zaire, Sudán y Marburg.

Los bacilo pueden mutar y, de hecho, lo hacen. No tenemos bajar la guardia

Es lógico. Estamos hablando de unos de los bacilo mas letales que se conocen y llegan a poseer una mortalidad del 90%. Pero desatender al resto de los filovirus, tan avisan en un artículo recientemente publicado en FEMS Microbiology Review, puede ser un falla demasiado grave. De los 5 filovirus olvidados, 3 han causado enfermedades a humanos ocasionalmente y 2 de ellos (creemos que) aire inocuos.

Pero no hay ninguna motivo para deducir que eso vaya a simpatizar siendo así. Los bacilo pueden mutar y lo hacen a menudo. Nuestro desconocimiento de la epidemiología, la ecología y la distribución geográfica de los filovirus es demasiado escaso. Si alguna ocasión hay un brote nos pillará completamente desprevenidos y eso puede ser un gran problema.

¿Tenemos aptitud para combatir un factible brote?

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Todo se complica aún mas si tenemos en recuento que hay poquísimos centros con aptitud para trabajar con este persona de virus. En España, tan comentaba antes, no existe nadie laboratorio con un altitud de contención biológica 4 (NBC-4). Lo mas parecido es el del Centro de Investigación en Sanidad Animal que posee un altitud 3+. No es suficiente.

En 2014, Fernando Usera, jefe del Servicio de Protección Radiológica y Bioseguridad del Centro Nacional de Biotecnología decía que “es discutible que necesitemos un NCB4 en España; inclusive en este momento no hemos tenido agentes patógenos del conjunto 4 en nuestro territorio y aire instalaciones enormemente caras que tambien suelen poseer una movimiento discontinua, porque hay escasos proyectos que requieran su uso”. Es decir, probablemente la privación de provecho técnicos es una ley razonable, inconveniente evidencia con claridad las dificultades a las que nos enfrentaríamos frente a un eventual brote.

Y es que la epidemia del zika no es mas que el último asunto de una larga lista que deja Claro® que el planeta globalizado solicita esfuerzos internacionales (o mejor aún, transnacionales) para realizar frente a las amenazas sanitarias. Lamentablemente aún queda demasiado para conseguirlo y se hará inevitable deducir que no conseguiremos esa colaboración verdadero inclusive que no le veamos los dientes al lobo.

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La noticia El misterio de los murciélagos de Lloviu, el ébola y las pandemias del futuro fue publicada originalmente en Xataka por Javier Jiménez .

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